В конце XVIII века ожесточилась борьба между Англией и Францией за господство в Европе, контролем над торговыми путями и колониями. Англия считала себя хозяйкой морей, беспощадно властвовала над  землями нового света, имела большой флот и была самым крупным торговым контрагентом. Соответственно французы не собирались уступать англичанам, необходимо было срочно закрепиться на новых рубежах и возможно открыть новые неизведанные земли.

Король Франции Людовик XVI приказывает организовать кругосветную экспедицию для подтверждения открытий Джеймса Кука и установлению контактов с далекими странами. Экспедицию предложили возглавить Жану Франсуа де Гало Лаперузу. Он был на тот момент одним из самых лучших французских мореплавателей с опытом участия в боевых действиях.

1 августа 1785 года экспедиция на двух кораблях двинулась в путешествие на запад к американскому континенту с целью обогнуть мыс Горн и выйти в воду Тихого океана. Хотя корабли были боевыми фрегатами, экспедиция преследовала мирные цели: из 220 человек экипажа на кораблях были ученые, художники, врачи. К февралю 1786 года экспедиция посетила Чили, далее Гавайи и в июне они уже были на Аляске.

Лаперуз приказал направиться в Китай и Японию. В китайском порту Макао члены экспедиции хорошо заработали, продав там пушнину, добытую на Аляске. После путешествия в Японию экспедиция открыла пролив между Сахалином и островом Хоккайдо, который получил назван в честь Лаперуза.

Спустя два года после начала путешествия 6 сентября 1787 года экспедиция Лаперуза вошла в Авачинскую бухту и посетила Петропавловск. Местные жители очень тепло встретили французов, понимая какой долгий и сложный путь морякам пришлось пройти. Экспедиция пробыла на Камчатке почти месяц и сильно сдружилась с туземцами, корабли снабдили всеми необходимыми припасами и водой. В последствии французское правительство наградит коменданта порта прапорщика Хабарова медалью за оказанную помощь. Лаперуз оставил в Петропавловске Бартелеми де Лессепса, приказав ему доставить в Париж письма и отчет экспедиции. Лессепсу пришлось добираться до Петербурга по суше, через всю Сибирь. Он единственный из участников экспедиции кто вернулся на родину. Во времена  Отечественной войны 1812 года Лессепс служил при Наполеоне и когда французы взяли Москву его назначили туда губернатором. Сам Наполеон, будучи 16 летним курсантом пытался попасть в экспедицию к Лаперузу, но его тогда не взяли. Неизвестно как бы развивалась мировая история, если бы тогда Лаперуз принял другое решение.

В      конце сентября экспедиция отправилась в сторону Австралии, где стали свидетелями начала колонизации континента англичанами. Далее Лаперуз отправился в сторону Соломоновых островов и больше экспедицию никто не видел. После долгих поисков и изучения акватории Соломоновых островов было установлено, что корабли потерпели крушение у острова Ваникора. Несколько членов экипажа выжили и много лет прожили на этом острове.